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LA HABANA-VISITA SECRETARIO AGRICULTURA DE EE.UU. AGROMERCADO

Thomas Vilsack, Secretario de Agricultura de los Estados Unidos, durante su recorrido por el agromercado de 19 y B, en el municipio Plaza de la Revolución, en La Habana, Cuba, el 13 de noviembre de 2015. ACN FOTO/Abel PADRÓN PADILLA/sdl

por TOM PHILPOTT

Mother Jones

Cuando el presidente Barack Obama se convirtió en el primer presidente estadounidense en ejercicio que visita Cuba desde la revolución, llevo consigo a un verdadero ejército de representantes de los intereses comerciales de Estados Unidos, incluyendo a los grupos de presión agroindustriales. Entre los más destacados estuvo Devry Boughner Vorwerk, un ex ejecutivo de Cargill que ahora preside la Coalición de Agricultura de Estados Unidos para Cuba.

La Coalición se puso en marcha a principios del año pasado, poco después de que Obama anunciara que iba a aliviar las restricciones comerciales y de viaje impuestas por el prolongado embargo estadounidense contra Cuba, y que iba a presionar al Congreso para revocar completamente la prohibición.

Es un conglomerado formado por comerciantes de cereales como Cargill (el mayor a nivel global de granos y la mayor compañía estadounidense) y por grupos de la industria, incluyendo al Instituto Americano de la Carne del Norte y la Asociación Americana de Soya. El grupo representa lo que podría ser la cuña que finalmente convencerá al Congreso de mayoría republicana para dejar a un lado su acérrimo anticomunismo y ponerse de acuerdo para levantar el embargo.

Antes de la revolución, los Estados Unidos y Cuba mantuvieron un comercio fuerte de productos alimenticios.

Es fácil ver por qué la agroindustria estadounidense ha fijado su mirada en la  isla a 90 millas al sureste de Florida y muy cerca de los puertos del Golfo de México, a través del cual fluye la mayoría de los granos y la carne de las exportaciones estadounidenses. Antes de la revolución, los Estados Unidos y Cuba mantuvieron un comercio fuerte de productos alimenticios. A precios ajustados a la inflación, antes de 1959, Cuba importó cerca de $ 600 millones de dólares de los Estados Unidos de alimentos principalmente carne y arroz, de acuerdo con un informe del Departamento de Agricultura de EE.UU. Cuba, por su parte, envió alrededor de $ 2.2 mil millones (dólares corrientes) en azúcar, tabaco y piña.

A partir de la Revolución se inicio una era  marcada por frustrados intentos de golpes de estado dirigidos por la CIA y los planes para asesinar a Fidel Castro, además del embargo que prohibió el comercio de Estados Unidos con Cuba.

En el 2000, el Congreso alivió el embargo sobre las exportaciones de alimentos a Cuba, pero en los 15 años transcurridos desde, raramente han alcanzado niveles anteriores a la revolución. Cuba es reacio a negociar con su antiguo enemigo, y las persistentes restricciones del embargo hacen que sea difícil hacerlo. Mientras que a compañías estadounidenses como Cargill se les permite vender sus productos a Cuba, todavía está prohibida la financiación de las ventas con créditos. El embargo exige dinero por adelantado. Eso los deja en una gran desventaja en comparación con empresas de otros países exportadores que no restringen el comercio con la isla.

1-e3t1wcqQgLycv3PPtmRA2QObama quiere poner fin a las restricciones de créditos pero no puede hacerlo por orden ejecutiva. Es por eso que la Coalición de Agricultores de Estados Unidos para Cuba está presionando al Congreso para derogar del todo el embargo. Para tener una idea de las oportunidades de negocio si se levanta el embargo de Estados Unidos a Cuba se podría ofrecer como ejemplo el informe agrícola del 2015 del USDA (United State Department of Agriculture) referido a Republica Dominicana, otra isla del Caribe con una población e ingreso percápita similar. Empresas agroindustriales de EE.UU. exportaron mercancías valoradas por alrededor de $ 1.1 mil millones a la República Dominicana, lo que representa más del 40 por ciento de sus importaciones de alimentos. En el 2014, informa el USDA, las empresas estadounidenses exportaron $ 286 millones de dólares en alimentos a Cuba, lo que representa sólo el 15 por ciento de sus importaciones de alimentos,  menos que los competidores con sede en Brasil y la Unión Europea.

Por lo tanto, hay una gran cantidad de dinero en la mesa, lo que podría explicar por qué las empresas agroindustriales de Estados Unidos se están frotando las manos ante la perspectiva de la apertura de comercio con Cuba. ¿Pero qué significa el deshielo de las relaciones entre Estados Unidos y Cuba y el posible fin del embargo para parques nacionales de Cuba y jardines urbanos de verduras y frutas para el crecimiento del consumo local?

“Cuba había aprendido a dejar de exportar azúcar y en su lugar comenzó a producir sus propios alimentos de nuevo”, escribió Bill McKibben.

Como los lectores recordarán, la necesidad obligó a Cuba a embarcarse en un experimento notable en la producción de alimentos, esencialmente orgánica y local a mediados de la década de 1990, una historia que ha sido explorada en profundidad por el escritor climático Bill McKibben y por el académico y activista Peter Rosset quienes expusieron: “Hasta la década de 1990, la Unión Soviética y otros países del bloque del Este apuntalaron el suministro de alimentos a Cuba mediante el envío de barcos cargados de trigo y arroz; maquinaria agrícola, fertilizantes y pesticidas, que la nación comunista uso en las grandes granjas estatales. A cambio, Cuba exportaba sus cosechas de azúcar a precios preferenciales. Cuando la Unión Soviética colapsó, esas ventajas se secaron, y las exportaciones cubanas en el mercado abierto de azúcar no ingresaban lo suficiente para mantener el mismo nivel de importaciones de alimentos y de  abastecimientos.

El resultado fue lo que se hizo conocido en Cuba como “período especial”. Según McKibben, citando a la Organización para la Agricultura y la Alimentación, el consumo de alimentos per cápita en la isla cayó de 3.000 calorías en 1989 a 1.900 cuatro años más tarde, el equivalente a retirar una comida por persona al día. Lo que pasó después ha sido descrito como una “revolución agroecológica”. Escribe McKibben:

Cuba dejo de exportar el azúcar y en su lugar comenzó a incrementar su propiaagricultura_sostenible_crop_thumbnail_551x378 producción de alimentos en pequeñas granjas privadas y miles de jardines en zonas urbanas, que carecen de productos químicos y fertilizantes. Gran parte de los alimentos se convirtió de facto en orgánicos. De alguna manera, la combinación funcionó. Los cubanos tienen tanta comida como lo hacían antes de la Unión Soviética se derrumbó. Todavía están por debajo la carne, y la producción de leche sigue siendo un problema real, pero su ingesta calórica ha vuelto a la normalidad.

Jullia Wright, una investigadora de la Universidad de Coventry en el Reino Unido que estudia el sistema alimentario post-soviético de Cuba, me dijo que las redes de la agricultura urbana de la nación siguen siendo altamente productivas en la actualidad. El gobierno no mantiene datos precisos sobre la medida en que gran parte de la población urbana de Cuba depende de esas producciones para la alimentación que suministran un “alto porcentaje” de las verduras de hoja verde, frutas, hierbas, maíz dulce (para consumo humano), y frijoles.

Por supuesto, la mayor parte de lo que Cargill y sus pares estadounidenses quieren exportar a Cuba no compite directamente con estos productos. Están más interesados ​​en la exportación de cosas como el maíz y la soja. Al menos al principio, van a tratar de desplazar a los productores de de  Brasil, Canadá, y la Unión Europea, no a los horticultores en La Habana.

Los pequeños agricultores de Cuba “no están implicados activamente en las conversaciones sobre las transiciones” en el país.

Por esa razón, el eventual fin del embargo no representa una amenaza inmediata para los pequeños productores de Cuba, dijo Miguel Altieri, profesor del departamento de Ciencias del Medio Ambiente, Política y Gestión de la Universidad de California en Berkeley y que visita Cuba con regularidad . “La situación básica no ha cambiado en el movimiento campesino”, dijo. Incluso si las empresas estadounidenses finalmente compran tierras en Cuba para aumentar los cultivos de exportación, digamos, piñas o mangos-que no necesariamente afectan el movimiento de los pequeños agricultores, dijo, debido a que sólo alrededor del 70 por ciento de la tierra cultivable de Cuba rural está actualmente en producción . Así que hay espacio tanto para el tipo de producción industrial que puede interesar a los Estados Unidos, a las empresas agroindustriales como para las pequeñas operaciones que abastecen actualmente a los cubanos con comida fresca.

El problema, agrego Altieri, es que a diferencia de los grupos de presión agroindustriales, ahora sobre el terreno en La Habana, los principales grupos de pequeños productores “no participan activamente en las conversaciones sobre las transiciones en Cuba.” La primera generación de líderes a pequeña escala estaban cerca del presidente cubano, Raúl Castro- “podían ir a Raúl y decir, ‘Hey, hombre, no se olvide de nosotros, somos importantes”. Esa generación ha fallecido o se ha retirado, y los nuevos líderes no tienen el mismo acceso a los que toman las decisiones, dijo Altieri.

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Con las políticas adecuadas en el lugar, las pequeñas granjas altamente productivas de la isla podrían alimentar a Cuba y obtener divisas mediante la exportación, considera Altieri. El peor escenario es que los pequeños agricultores que alimentan ahora a los cubanos van a comenzar a exportar sus cosechas a los Estados Unidos en masa para aprovechar los precios más altos. Sería la eliminación de una fuente confiable de alimentos asequibles en la isla, añadió.  Dijo que tal situación podría evitarse si las autoridades cubanas pusieran incentivos para asegurar que alrededor de un tercio de las tierras agrícolas siga siendo dedicada a proporcionar alimentos a los cubanos. Queda por ver si el gobierno ve sólido el sistema nacional de alimentos de Cuba, si lo valora como un ” logro de la revolución” digno de preservar y expandir como el cuidado de la salud y la alfabetización.

memorando-eeuu-cuba-agriculturaMientras tanto,  el Secretario del Departamento de Agricultura, Tom Vilsack, quien acompañó a Obama en su incursión en Cuba , ha articulado una visión posterior al embargo y ve a la isla como un importante proveedor de vegetales orgánicos en el mercado estadounidense. En una entrevista concedida a “Granjero Moderno” después de llevar a una delegación comercial en un viaje a la isla en noviembre, Vilsack se maravilló con la productividad de las granjas de Cuba, con la “impresionante variedad de hortalizas de raíz”, la “producción bastante significativa de ajo”, y la abundancia de cítricos y aguacates. “Creo que tienen una oportunidad ilimitada” de exportar productos orgánicos a los Estados Unidos, aseguro.

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